Algas Rojas

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Detalle de Especie de Alga

Tipo Alga Roja Categoria Rhodophyta

Este grupo contiene de 5.000 a 6.000 especies de una gran diversidad de formas y tamaños. Se caracterizan por la ausencia de células flageladas, la presencia de pigmentos ficobilínicos en los ficobilisomas, tilacoides simples (rodoplastos) y la ausencia de almidón en los cloroplastos, usando como material de reserva el almidón de florídeas.

La reproducción sexual por oogamia, con células especializadas, carpogonios y espermacios. Las rodófitas son prácticamente marinas, se pueden encontrar en todo tipo de mares. Su ecosistema va desde zonas intermareales hasta zonas muy profundas, dependiendo de la transparencia del agua.
En este grupo se encuentran la mayoría de las algas que secretan carbonato de calcio y cumplen un papel crucial en la formación de los arrecifes de coral.

Algunas algas rojas, por ejemplo dulse o nori, son utilizadas como alimento y usadas para producir agar, carragenanos y otros aditivos alimenticios. Hay dos fuentes principales de algas marinas para la industria mundial del agar: las especies de Gelidium y Gracilaria.

Se comprobó que las especies de Gracilaria eran adecuadas si se trataban primero con un álcali. El agar de mejor calidad (gel más concentrado) es el derivado de Gelidium, pero sólo puede obtenerse de especies silvestres; se trata de un alga pequeña que crece lentamente, y los intentos de cultivarla no han sido comercialmente viables. Las especies de Gracilaria son algas de mayor tamaño y se cultivado extensivamente con éxito, por lo que en la actualidad constituyen la principal fuente de agar (el 65 por ciento aproximadamente).
El cultivo de Gracilaria ha prosperado especialmente en Chile, pero existen especies de esta alga tanto silvestres como cultivadas en la Argentina, Sudáfrica, Japón, Indonesia, Filipinas, China y la India. La demanda de Gelidium es siempre elevada, por lo que cuando es posible se recolecta, siendo los principales países proveedores España, Portugal, Marruecos, Japón, República de Corea, China, Chile y Sudáfrica. Otras fuentes secundarias de materia prima para la producción de agar son las especies de Pterocladia (una pequeña alga similar a Gelidium, que se recolecta en las Azores y Nueva Zelandia) y Gelidiella (India, Egipto y Madagascar).
Anualmente se extraen 55 000 toneladas (peso en seco) de algas marinas con las que se producen 7 500 toneladas de agar por un valor de 132 millones de dólares EE.UU durante el año 2013. Chile, España y Japón producen el 60 por ciento del total de agar. Hay 30 productores conocidos y se estima que podría haber otros 20 productores menores.

El desarrollo de nuevas aplicaciones es lento y la tasa de crecimiento de la industria del agar se estima en el 1-2% al año, muy similar al de los últimos treinta años.
El musgo perlado (Chondrus crispus) fue la fuente original de carragenina, y hasta finales del decenio de 1960 la disponibilidad de fuentes silvestres de esta alga, que se da mejor en aguas frías, como las de las costas de Irlanda y Nueva Escocia, limitó la expansión de esta industria. El cultivo de Chondrus si bien se desarrollo en tanques, resultaba demasiado costoso, pero desde el decenio de 1970 se cultivan con gran éxito otras especies de aguas cálidas, como Kappaphycus alvarezii (también llamada cottonii) y Eucheuma denticulatum (spinosum), que actualmente son las principales materias primas utilizadas para producir carragenina.

El cultivo de estas dos últimas especies se inició en Filipinas pero se ha extendido después a otros países de aguas cálidas con bajos costos de mano de obra, entre ellos Indonesia y la República Unida de Tanzanía (Zanzíbar). Las empresas que se dedican a la extracción de carragenina están promoviendo activamente el cultivo en otras zonas, como la India, África y las islas del Pacífico. Estas dos especies representan actualmente el 85 por ciento de la materia prima utilizada por la industria, mientras que Chondrus (procedente de Canadá, Francia, España, Portugal y República de Corea) representa el cinco por ciento y las especies de Gigartina y Sarcothalia procedentes de Chile, Marruecos y México, representan el 10% restante (FAO, 2002).

(FAO, 2002)